Bringing it all together: Curious finds from the tomb of the bowman Neferhotep (TT 316 / MMA 518)

By Dina Serova

Finds are often dispersed and discussed out of context. Especially early archaeological publications and excavation reports of the early 20th century tend to focus on high-culture objects suitable for a wider public. In many cases, it was not only the methodology or excavation technique, but rather a matter of pre-selection and individual preference that ensured further documentation, study and, in particular, the transportation of an object to an archive or museum where it would be kept, mended and, at best, exhibited.

From today’s perspective, archaeologists often face this very problem: not only is our knowledge about life and death in antiquity fragmentary but also is the archaeological record upon which we base our understanding of the past. Thus, we often find ourselves recollecting and reassembling information in order to (re-)construct the past – in fact conducting “archive digging” before we can start a real excavation in the field. In this context, studying the remains of human activities in a space such as Deir el-Bahari, it is pivotal to assess such dispersed and sometimes rather neglected finds in order to understand their inner logic and significance.

The potential of this approach and possible resulting problems can be best illustrated using the example of tomb TT 316/MMA 518 (see fig. 1 below), which was first excavated in 1918-1919, with a later season in 1922-1923 (see Morales et al. 2018, 208-209, 212, 217; Allen 2015, 26, n° 1; Soliman 2009, 126-128; Kampp 1996, 573; Porter & Moss 19602, 390; Winlock 1942, 71-72, pl. 35; Winlock 1923, 19-20). However, it was not before 1923 that the first publication of the fieldwork results appeared in the framework of a short report (Winlock 1923, 11-39).

Fig. 1: Hand-made plan of TT 316/MMA 518 (by MKTP architect, Fourth Season – 2018)

Being one of the many rock-cut tombs in the northern cliff close to the temple of Mentuhotep-Nebhepetre, TT 316/MMA 518 can be ascribed to an individual named Neferhotep, who was an iry-pedjet “bowman”. His name and title were inscribed on both of his block-statues uncovered in a small hidden statue chamber, only about two meters above the entrance to his tomb (Schulz 1992, 305-308, Nr. 170-171; Bothmer 2004, 135-137). These two ‘cuboid’ statues (Cairo JE 47708 and JE 47709) (figs. 2-3), made from calcite alabaster and silicified sandstone (quartzite), fit very well into the general observation that Middle Kingdom officials could own more than one of these objects and wished for their placement close to their burials (Schulz 2011, 4). However, whether Neferhotep was a true administrative official is questionable, as his title indicates a rather middle ranking position in the military service and no other titles have been recorded. Nevertheless, the prominent location of his tomb and some of the objects accompanying his burial can be considered as products belonging to the upper levels of society (Miniaci 2017, 276) and must have been accessible to him and his family members.

Fig. 2: Cairo JE 47709 (drawn after Schulz 1992, pl. 77a)

Fig. 3: Cairo JE 47708 (drawn after Schulz 1992, pl. 77b)

Apart from the block-statues just mentioned, Winlock and his workmen found several other objects, which so far have neither been fully collated nor studied in detail as an assemblage (cfr. however Morris 2017, 298-299; Miniaci 2017, 252; both with differing foci), but aroused curiosity and caused lively debates among scholars. Before reviewing the finds in more detail, it seems worthwhile to first approach the tomb zooming in from the outside to the inside at considering its topographical and architectural setting.

In 2018, the MKTP reinitiated the study of the so-called “Eastern Sector” at Deir el-Bahari. The team conducted a survey of several tombs and their surroundings within this area. This resulted –among other things– in an updated plan of TT 316/MMA 518 showing the layout and the distribution of the passages and chambers (Morales et al. 2018, 208-209, fig. 10; and fig. 1 above). In general, the slope in front of TT 316/MMA 518 is slightly steeper than that of its immediate western neighbors (cfr. e.g. TT 315), and leads to a small rectangular courtyard. As the others, the tomb is not oriented towards the temple of Mentuhotep-Nebhepetre, but towards the monumental processional road leading to it. Somewhere in the forecourt, Winlock uncovered a small mud-brick shrine and a limestone offering-table (Cairo JE 47713). Its hieroglyphic inscriptions indicate that it was dedicated to Neferhotep’s mother, called Nebetitef, and to a woman called Merit, daughter of Hennu, who was probably his wife. In addition, there was another offering-table made of wood that is not mentioned in Winlock’s report, but noted by Porter & Moss (19602, 390). Currently, it is not clear where exactly these finds and the shrine, which Winlock jestingly described as a “chicken-coop” (Winlock 1923, 20), have to be located. In theory, one should expect here also remnants of offering deposits such as pottery or other small finds from waste disposal.

Approaching the tomb façade, it is discernable that it was sharply cut into the limestone bedrock, while the entrance was framed by a massive mud-brick casing, which is quite fragmentary and deteriorated nowadays. In addition to the aforementioned statue chamber above the entrance, there is a small hole in the mud-brick structure on the right side. “Thrown out from the tomb” (Winlock 1923, 20) – so probably right at its entrance – Winlock found the remains of a quiver partly made with pierced and decorated leather together with several arrows. The quiver remains were very fragmentary and seem to not have found their way to a museum storage. In one of the passages, that have a quite unusual shape and orientation due to a layer of harder rock which made the tomb builders slightly change the tomb layout (Morales et al. 2018, 212, 217), Winlock found a fragmentary hippopotamus figurine (Cairo JE 47711: fig. 4) and a nude female figurine with truncated legs (Cairo JE 47710: fig. 5), both made of blue faience. The contents of the burial chamber are not known. Whether it housed the human remains of Neferhotep’s relatives (e.g. his wife) beside his own burial is so far not confirmed on material basis.

Fig. 4: Faince hippopotamus: Cairo JE 47711 (drawn after Morris 2017, 298; own reconstruction)
Fig. 5: Faince female figurine: Cairo J 47710 (drawn after Morris 2017, 298; own recontruction)

The archive of the Metropolitan Museum of Art holds a number of objects associated with TT 316/MMA 518 which were never explicitly mentioned by their excavators and await further investigation. Some are even lacking inventory numbers and could only be recorded on the basis of MMA expedition photographs and tomb cards (see Morris 2017, 299).

Among them are for instance a pair of clappers made of ivory (fig. 6), whose upper parts are not preserved but can be reconstructed as hand-shaped. That we are indeed dealing with clappers and not with “magic wands” is indicated by small pierced holes at their lower ends, which can often be observed with these objects. It is very likely that originally there was a string holding both pieces together. This allowed to carry or to deposit them without losing the counterpart. Clappers were important magical devices and noise-making instruments in apotropaic cults and rituals providing rhythm and accompaniment to dancing, singing and/or recitations (Morris 2017, 285-335).

Furthermore, TT 316/MMA 518 contained another set of ritual objects: a nude female figurine with truncated legs made of imported ebony (New York MMA 26.3.307: fig. 7) and a hippopotamus figurine made of wood (fig. 8). Thus, we face four figurative objects in total: two female and two hippopotamus figurines.

Fig. 6: Hand-shaped clappers: unknown inventory num. (drawn after Morris 2017, 298; own reconstruction)
Fig. 7: Ebony female figurine: New York MMA 26-3-307 (drawn after Morris 2017, 298; own reconstruction)
Fig. 8: Wood hippopotamus: unknown inventory num. (drawn after Morris 2017, 298; own reconstruction)

Nude female figurines with truncated legs have long time been interpreted as sexually attractive dancers, entertainers and “concubines” providing amusement to the (male) deceased, and thus procuring his physical regeneration in the afterlife. Since such figurines were also found in tombs of children and women, the initial interpretation of these objects needed reevaluation and has shifted towards the aspect of “fertility”. In this way, nude female figurines were ascribed to the female life sphere being votives and guarantees to secure conception, pregnancy and birth as well as the continuity of the family and the whole household. “Fertility figurines” were and are often seen as individual protective measures against dangers and problems relating to human reproduction. In recent studies, this approach has even been overstressed in terms of general physical health and medico-magical applications.

In contrast, however, it was proposed lately to return to the initial hypothesis to understand nude female figurines of the Middle Kingdom as representations of dancers and female ritualists associated with the cult of Hathor (Morris 2011, 71-103). These figurines were identified as miniature embodiments of this goddess and particularly as khener dancers, which were thought to have an exhilarant effect on the deceased by showing their genitals during acrobatic ritual dances. This refers to the famous episode in the “Contendings of Horus and Seth” (P. Chester Beatty I, rto. 4,2) where Hathor uncovers her lower body in front of her father Ra when he has withdrawn himself after a dispute in the divine council. From the text, we learn that Hathor’s act evokes Ra’s laughter and uplifts his spirit so he can go back to council. Which emotion exactly (arousal; amusement; joy; anger; fear) provoked his reaction is not explained in the text, but scholars read this episode in a rather one-sided way. Apart from erotic/sexual or satirical interpretations, we know from ethnographic sources that the exposure of female genitalia is/was a highly provocative and disparaging act of communication or even as a threatening gesture in several African cultures (Serova in prep., 198-202). In short, the meaning of the text passage in question has to be reconsidered and interpreted with more caution. Also the significance and conceptualization of Hathor in the Middle Kingdom has not yet been focused on. A finer distinction and detailed study of the references to this goddess in the textual sources of this time period (particularly the Coffin Texts) might illuminate other aspects than those of sexuality, joy, music and dance. The association of female figurines with clappers and hippopotamus figurines in archaeological contexts might in general point to an apotropaic function.

Hippopotamus figurines made from faience are quite popular and widely distributed in the late Middle Kingdom. As ferocious and dangerous animals living in a liminal area (the marshes, the Nile and water basins), hippopotami and composite forms (hippopotamus-lion) are often attested as individual objects (Miniaci & Quirke 2009, 346-348) and less frequently as iconographic features e.g. on “birth tusks” (Quirke 2016, 327ff., 416-419). As has been put forward recently, faience figurines often represent vivid and dynamic beings, so the hippopotami can be represented squatting, standing as well as in movement walking, rearing and roaring (Miniaci 2017, 272). Such faience hippos have often been interpreted as pacified models of their real counterparts as well as symbols of fertility and rebirth. In such a “pacification” of these wild animals might lie their emic significance, which leads to the development and exploitation of their apotropaic qualities. Also the blue-greenish shimmer of their voluminous bodies combined with the floral or vegetal decoration on their skin evoke an association with the Nile inundation and luxuriant vegetation – thus “fecundity” in its broader sense.

All these objects (clappers, female figurines, and hippopotami), especially in their combination, are part of a typical funerary assemblage of a (later) Middle Kingdom burial in Thebes. This observation is another indication not to date the tomb of Neferhotep to the Eleventh Dynasty as initially proposed by Winlock. In addition, its architectural features (Seyfried 1987, 243) and the iconography as well as the style of the block-statues (Bothmer 2004, 135-137; Schulz 1992, 305, n° 3) strongly indicate a later date between the end of the Twelfth to the early Thirteenth Dynasty.

There is a number of objects, which raise several questions because of their date and function besides the fact that their original find spot within the tomb area is unknown. For instance, a “club” made of wood (New York MMA 26.3.304: fig. 9) was found somewhere in the structure. Not being merely a long stick (82 cm in length), the object shows interesting traces of working. It is not only quite heavy and made of hard wood, it is also “diamond-shaped in cross section” and has “sharp striking edges along two sides” (Hayes 1953, 283). Also the handle of the “club” was carefully prepared to fit into the palm of the hand when grasping. Hayes dated the object to the Middle Kingdom (Hayes 1953, 279, fig. 181; 283) and compared it to other wooden weapons of that time. In this context, it seems likely, that the “club” is to be associated with the quiver find. Both objects fit very well with the designation of the tomb owner as “bowman”, whereas the “club” might represent further links to specific combat-related functions and tasks. However, the punch of such a weapon cannot be compared with lances with metal or flint applications.

Fig. 9: Wood club: New York MMA 26.3.304 (drawn after MMA photograph; online collection search)

In addition, two curious “polishing stones of baked earthenware” (New York MMA 26.3.308 and 26.3.309), each ca. 13 cm in length –a size well-fitting for craft activities– can be mentioned. Whether these objects can be identified as the “bell-shaped burnishers” mentioned by Hayes (1953, 291) which were used to polish flat surfaces such as coffin planks remains unclear. According to Hayes, the “burnishers” had a slightly convex-shaped underside and were “stained by a dark resinous substance” possibly originating from the worked material. Another object found in TT 316/MMA 518 is an 11 cm long shell (New York MMA 26.3.305). Generally, shells could be used as small and natural containers, for example for ink (Hayes 1953, 296), or as amulets and bodily ornamentation (Hayes 1953, 195). Although not verifiable without consulting the original objects or at least having photographs of these objects, it is tempting to juxtapose the polishing stones with the shell as working materials and/or implements that were disposed of after their use for example in the final preparation of the burial.

Furthermore, some gold fragments (New York MMA 26.3.306) were discovered. They have been dated to the time between the Eleventh and Eighteenth Dynasty probably based on the fact that they might derive from gilded objects which were more common in the New Kingdom. Whether this precious metal was part of a shabti box or belonged to a fan handle of gilded wood is so far unclear.

The last piece to be mentioned is a 6 cm large rearing cobra head made of faience (New York MMA 26.3.311), which according to the MMA online database has been found in the debris of Neferhotep’s tomb. The object has also been attributed to the Eighteenth Dynasty. It was suggested by Winlock to reconstruct it as a piece of decoration on the forehead of an anthropoid coffin. However, it is not very common to find such an uraeus on a private coffin or mummy mask, since the rearing cobra is to be considered a divine and royal symbol in the Middle and New Kingdoms (but cfr. Hayes 1953, 310, fig. 201). Also, representations of snakes made of faience are not to be found among the Middle Kingdom quartz ceramics (Miniaci 2017, 241-257). In fact, it is very likely that we are dealing with one of the many forms of faience amulets that are widely distributed in Egypt from the first Millennium BCE onwards. A more detailed study of this object and the others would surely clarify most of these questions.

Although many questions still remain unanswered concerning the finds from Neferhotep’s tomb, studying the archival data and collating it with information found in its first publications has proved to be fruitful. Further investigation of the original objects in the Metropolitan Museum of Art will hopefully help to complete our understanding of the tomb assemblage, providing a solid ground for future re-excavation as well as re-examination of the tomb TT 316 / MMA 518 and its courtyard.


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Note: Unless expressly indicated to the contrary, photos in this article are copyright of The Middle Kingdom Theban Project © MKTP. Figs. 2 to 9 are illustrative drawings (with reconstructions) produced by the author, Dina Serova.


Conocer la obra para conservar adecuadamente

por Ana M. Herranz


Una de las primeras y casi más importantes fases que forman parte del proceso de restauración de cualquier obra es la fase de documentación y de estudios previos, donde el conservador suele recurrir a todas aquellas tecnologías de investigación posibles, contando y colaborando con un equipo de carácter multidisciplinar que dota al trabajo de un carácter eminentemente científico. El objetivo de esta fase previa a la intervención es la obtención de información acerca de la técnica de ejecución de la obra y de los materiales que le constituyen, del estado de degradación que presenta y de sus causas de alteración, dependiendo de todo esto la correcta elección de los productos y metodologías para su futura intervención.

En el caso de Egipto, la tarea de documentación y estudio previo es especialmente importante puesto que las condiciones de los objetos, relieves y pinturas no suelen ser buenas y las medidas que se pueden aplicar por parte del especialista son muy limitadas. Por ejemplo, las pinturas murales halladas en las tumbas de Djari (TT 366) y Dagi (TT 103) no han sido documentadas a nivel de restauración y conservación desde su descubrimiento por parte de la Expedición del Museo Metropolitano de Arte de Nueva York en los años 20, lo que supone una dificultad añadida en su estudio, documentación y recuperación.

Métodos y aplicaciones

Toda esta valiosa información se obtiene a través de los métodos de examen y análisis científicos aplicados a la conservación, aportando cada uno de ellos, según lo que se busque o pretenda, información de diverso grado y precisión. En general, casi todos ellos se basan en la respuesta registrada tras la interacción de una radiación electromagnética sobre los materiales de la obra a analizar.

Los métodos de examen generalmente proporcionan una información física, morfológica y óptica, mientras que los denominados métodos de análisis nos aportan, a través de un instrumental complejo y en ocasiones inaccesible, datos de carácter cualitativo y cuantitativo. No obstante, ambos métodos resultan indiscutiblemente complementarios y la elección de cada uno de ellos dependerá de la información deseada. Obviamente, el grado de aplicación de los métodos de análisis durante las campañas arqueológicas en Egipto es mínimo, lo que obliga al especialista a obtener la información precisa por medios más accesibles y sencillos, en ocasiones relegando parte de la información por la dificultad de acceder a análisis más complejos.

La gran utilidad de los métodos de análisis radica, por ejemplo, en proveer la identificación de los elementos químicos y el porcentaje de los mismos en una muestra o superficie, o en la identificación de un compuesto determinado. Estas técnicas son realmente útiles para saber de qué está compuesto un mortero o enlucido, cuáles son los pigmentos y aglutinantes utilizados en una policromía, cuál es la naturaleza de un barniz o la de una aleación metálica, así como el tipo de productos de alteración que puede presentar una obra. Son, entre otros, la fluorescencia de rayos X (FRX), el microanálisis por dispersión de energía de rayos X (EDX), la difracción de rayos X (DRX), la espectrometría de infrarrojos por transformada de Fourier (FTIR), etc.

Sin embargo, como se indicó anteriormente, las misiones arqueológicas en el extranjero se ven limitadas en función de los recursos disponibles y el ámbito geográfico donde se desempeñe su actividad, no siendo posible recurrir a este tipo de análisis. En este caso, los métodos científicos de examen con radiaciones visibles e invisibles suelen ser más accesibles, económicos y útiles, documentando en muchos casos hechos bastante significativos que ayudan a conocer la naturaleza de la obra y de su estado de degradación.

Acciones tan simples como aplicar una luz tangencial o rasante sobre la superficie de una obra aportan útil información acerca de su textura, destacan las irregularidades y deformaciones de la capa de policromía, así como hacen visibles otras alteraciones a simple vista no perceptibles como arañazos, abrasiones o grietas desapercibidas. Esta información puede ampliarse y registrarse mediante la fotomacrografía, consiguiendo incrementos de los detalles de hasta diez veces, o la fotomicrografía, mediante observación de un fragmento o muestra bajo un microscopioestereoscópico. Con este microscopio se podrían obtener aumentos que pueden llegar hasta cien o doscientas veces, mostrando el estado de posibles barnices sobre la policromía, la adherencia de la capa pictórica, características físicas de los productos de alteración como costras, polvo, etc. Todo ello, a falta de una microscopía electrónica más sofisticada, ayuda a determinar el grado de afectación de un objeto, las áreas de máxima o mínima fragilidad y otros datos acerca de los productos de alteración que afectan al original.

Figs. 1-2: Observación bajo microscopio estereoscópico de un textil europeo: galones de cobre oxidados enrollados en fibras de lino, a 14 y 24 aumentos

También resultan interesantes otros métodos como la fluorescencia visible inducida por radiación ultravioleta, especialmente para determinar la existencia de algunos materiales como aglutinantes, pigmentos o barnices que, al ser excitados con una radiación UV (mediante exposición de la superficie con una lámpara de Wood, por ejemplo), emiten fluorescencia con diferentes tonalidades.

Otros métodos de examen, en este caso con radiaciones invisibles, suelen ser los exámenes con infrarrojos y con rayos X. Si bien en muchas de las misiones tampoco se dispone de instrumental necesario para realizar algunos de ellos (técnicas radiográficas como exámenes de rayos X, tomografías, etc.), otros pueden ser aplicados con pocos recursos (una cámara y un filtro adecuado), como el caso de la fotografía infrarroja, que mediante la exposición de una radiación IR sobre una superficie seleccionada nos permite conocer el estrato inmediatamente subyacente a ésta, concretamente si se compone de pigmentos a base de carbono, pudiéndose documentar dibujos previos realizados sobre preparaciones, hilos metálicos en textiles, etc., destacando igualmente su utilización para la documentación de tatuajes en momias egipcias o como método auxiliar para esclarecer y facilitar lectura de textos erosionados o perdidos en diversos soportes. Un ejemplo de la aplicación de la fotografía infrarroja en el yacimiento es el trabajo preliminar realizado sobre las paredes del sarcófago de caliza del visir Ipi (TT 315), cuya iconografía polícroma y textos en tinta negra requieren una restauración extensa para devolverles una condición adecuada y para que, además, el equipo de epigrafistas pueda continuar trabajando con las mismas.

Fig. 3: Imagen preliminar obtenida durante las pruebas de aplicación del método de fotografía infrarroja en las superficies del sarcófago de Ipi (realizada por los restauradores del equipo Rawda Abdelhady y Mohamed Hussein)

Asimismo, resulta muy interesante la técnica de luminiscencia inducida VIL (Visible Induced Luminiscence Digital Imaging), que permite determinar la existencia del pigmento azul egipcio (filosilicato de calcio y cobre) incluso en caso de existir restos microscópicos del mismo, gracias a sus propiedades químicas. En este caso, el procedimiento se efectuaría aplicando una fuente de luz libre de radiación IR (mediante una lámpara LED) sobre la superficie a examinar, captando la imagen resultante con filtro y cámara adecuada. La identificación del pigmento azul egipcio se manifiesta mediante un color blanquecino y muy brillante, pudiéndose documentar bajo las capas de barniz oxidado que tienden a confundirle con pigmentos pardos o negros, diferenciándose igualmente de otros posibles pigmentos azules como la azurita (carbonato básico de cobre).

Fig. 4: Imágenes obtenidas por diversos métodos: a) estudio fotográfico; b) luz visible; c) fluorescencia visible inducida por radiación ultravioleta; d) técnica de luminiscencia inducida VIL; e) fotografía infrarroja; f) falso color IR (en A. Abdrabou, M. Abdallah y H.M. Kamal 2017, 56)

La aplicación, complementariedad y comparación de todos estos métodos resulta, por consiguiente, un inestimable recurso para comprender la naturaleza de los bienes arqueológicos. No sólo son necesarios para avanzar dentro del campo de la investigación arqueológica (mediante el conocimiento de los materiales utilizados y posible datación del bien cultural en función de éstos, la técnica de ejecución de la obra, el contexto y el estudio comparativo, etc.), sino que también resultan imprescindibles para la comprensión del estado de degradación del bien y para establecer un planteamiento adecuado en los tratamientos durante la posterior fase de ejecución en la restauración mediante el uso, por ejemplo, de materiales y productos que no alteren físico-químicamente al bien cultural o que sean similares en su composición, entre otros criterios que contribuyen a garantizar el respeto hacia el bien cultural original.


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A puzzling model letter from Deir el-Bahari: ostracon Cairo JdE 49911

Por Antonio J. Morales

The mortuary complex TT 314 and the tomb of Harhotep

In the two seasons (1921-1923) conducted by the MMA Expedition in the mortuary complex TT 314 (MMA 513), Herbert Winlock found what he described as “ka-servants’ scrap-baskets […] some pieces of broken pots on which the ka-servant had jotted memoranda with a bit of charcoal” (Winlock 1942, 57). One of these “broken pots” consisted on an ostracon with a model letter written by Harhotep the justified (!)… How could we explain the authorship of this document? What practices of writing in the necropolis could we draw from the composition of model letters, the training of missive phraseology, and the involvement of the dead in the documents? The model letter found by Winlock –currently, Cairo Museum ostracon JdE 49911– might offer a window into some of the writing practices at the Middle Kingdom necropolis of Deir el-Bahari.

The tomb of Harhotep was discovered by Gaston Maspero in February 1883 in the northern escarpment of Deir el-Bahari’s amphitheatre, dug just in the courtyard of tomb TT 314 (Maspero 1889, 134-135; Morales/Osman 2018). As Maspero observed, the underground structure of this tomb –from its passage entrance to its mortuary chamber– was situated in the north-eartern corner of the courtyard in TT 314: “a steep passage roughly hewn out of the rock led down a descent of nearly 30 meters to a sort of vestibule, from which trough an opening on the right it fell abruptly into the chamber where the little edifice now in the museum was erected” (Maspero 1908, 101). This particular –the fact that the tomb of Harhotep was not located inside the rock-cut tomb TT 314– should make scholars consider the possibility that Harhotep were not the owner of the main complex, TT 314.

Fig. 1: View of the courtyard and façade of the mortuary complex TT314 (center) in the northern hills at Deir el-Bahari

In 1921, digging in the courtyard of TT 314, Herbert Winlock initiated the re-excavation of the tomb (Winlock 1922, 36; Winlock 1942, 57). Regarding the entire complex TT 314, it presents the fundamental architectural elements of the Middle Kingdom elite tombs in the area: a rectangular enclosure wall with entrance at the feet of the hills, a small chapel in the entrance area (dedicated to the memory of the deceased), subsidiary burials and chapels (we know at least five shafts, among them the tomb of Harhotep), the tomb façade cut in the rock (covered with mudbrick), and the rock-cut structure. In the search for Harhotep’s tomb, Winlock discovered a “cranny” where some baskets were left behind: there, remnants of a papyrus scroll with hymns and a papyrus fragment with an account of grain mixed with the aforementioned broken pots (Winlock 1922, 36-37). Among them, eleven fragments of a light-coloured globular pot with charcoal rough writing on the outside and inside took the attention of the excavators. Together, they formed a complete text mentioning Harhotep, probably the owner of the nearby tomb (James 1962, 78-79, pls. 20-20A).

Fig. 2: View of the recto, ostracon Cairo Museum JdE 49911
Fig. 3: View of the verso, ostracon Cairo Museum JdE 49911

The mortuary complex TT 314 is currently investigated by the Polish Mission at Deir el-Bahari and its Projekt Asasif. In recent years, the Polish Mission has focused on the excavation of the lower section of the courtyard in TT 314, revealing a mudbrick chapel situated at the entrance of the complex (Chudzik/Caban 2019; Chudzik 2015: esp. 243-244). Unfortunately, the mudbrick structure and its associated findings therein have not contributed to confirm the name of the owner of the mortuary complex TT 314. Further excavations in the complex by the Polish Mission will no doubt shed light on the ownership of TT 314 and the grounds for Harhotep’s burial in its courtyard.

The model letter: ostracon Cairo Museum JdE 49911

Examination of the single ostracon recovered by the MMA expedition during its search for the tomb of Harhotep might shed light on some of the writing practices conducted by scribes, officiants, and relatives in this Middle Kingdom cemetery and its surroundings. The necropolis must have been a place of transient personal and administrative affairs as the remains of scribal materials, papyri, wooden boxes with ink, clay, sealings, and ostraca indicate (Allen 2002, 4-6; Wente 1990, 8-9). The document, therefore, add one more glimpse about the practices and experiences of the living in the land of the dead (Baines and Lacovara 2002).

Fig. 4: Reconstruction of ostracon JdE 49911 through high-resolution photography

Ostracon JdE 49911 displays nine columns of hieratic text in its recto and four columns in its verso (figs. 2-3). The text is written with charcoal, using large signs in both sides, although the size of the last two columns of the verso seem exceptionally large (see fig. 3). Two other features capture the attention of the observer: on the one hand, column 4 of the recto shows traces of an earlier text, perhaps a rectified mistake with a personal name; on the other, the hieratic text of the verso is written in retrograde writing. Added to this, column 4 of the verso puts end to the text with the phrase “Harhotep, justified”.

The straightforward beginning of the inscription in cols. 1-2 of recto (“Harhotep speaks to”) follows the traditional opening attested in letters sent to equals. A much more formal “his humble servant” could have evidenced a solemn address to a superior (Wente 1990, 9-10). Then, it follows (cols. 6-7) another conventional form of greeting (“How are you? How are you? Are you alive, prosperous, and healthy?”) and a exclamatory wish for the support and favour of a god –in this case, Amon-Re– for the document’s recipients: “You (pl.) are in the favour of Amon-Re every day, (says) Harhotep, justified”. The presence of Amon-Re –instead of other classical mentions such as Ptah-South-of-His-Wall, Herishef, and Montu– might indicate a date well into the Twelfth Dynasty, which matches suitably with the period of Senwosret I, the king to whom Harhotep seems to have served. The accentuation of the good desires by the writer (“as the scribe Harhotep says”) responds to common phraseology attested in the Book of Kemit (“as I, your humble servant, desire”: Wente 1990, 15).

Fig. 5: Preliminary facsimile for the recto section of ostracon JdE 49911
Fig. 6: Hieroglyphic transcription of the hieratic text in the recto section of ostracon JdE 49911
Fig. 7: Transliteration and translation of the text in recto and verso in ostracon Cairo Museum JdE 49911

Indeed, the mention of “Harhotep, justified” reveals a relationship between the worlds of the living and the dead. Considering that we count with letters addressed even to coffins (Frandsen 1992), we should not be surprised about the complexities of these documents and the involvement of the dead. In this regard, Julia Troche indicates that “Letters to the Dead are primarily written in hieratic upon ceramic vessels, favoring either a circular pattern, spiraling from the bowls’ rim to its center, or columns” (Troche 2018, 2; also Donnat 2014). However, this document is not a Letter to the Dead… Then, how do we explain the presence of Harhotep, the justified, in the document and the addressing of an unknown writter, perhaps in Harhotep’s name, to three other individuals (recto cols. 2-5: “Udjaa, ‘Ab-ikhu, and Harhotep-em-peref’s son, Hotep”)? According to James, “the nature of the material and the character of the text –which consists solely of formal epistolary phrases– make it probable that the document is the casual scribble of a visitor to the tomb of Harhotpe or of a workman who was working on the site” (James 1962, 79). The hypothesis seems sound: a potsherd used by an officiant, perhaps a visiting relative, who made up a text while in the necropolis to practice phraseology commonly used in missives; in his trial, he did not only draw from typical phrases but he might also have composed the list of addressee from well-known individuals. In fact, all the names are attested in the Middle Kingdom (e.g. ‘Ab-ikhu in Allen 2002, pls. 52-53, l. 14), and the allussion to Harhotep through one of them (Harhotep-em-peref) might even be indicative of kin relationship. As James himself puts it, ““[i]n model letters of this kind, the scribes undoubtedly used names of their own invention or of relations and friends to people their texts” (James 1962, 99).

And as the text concludes with “Harhotep, justified”, how do we explain such a reference at the end of this brief study? Some space in the lower section of col. 3 in the verso allows for the parenthetic particle jn (“to say”) to appear. Therefore, one could read “You (pl.) are in the favour of Amon-Re every day, (says) Harhotep, justified”. At first, the recto references to “Harhotep”, the author communicating to three addressees, and to the “scribe Harhotep”, might indicate that the owner of the tomb himself, a relative of his, or a worker of his staff –someone with the same name or invoking his master’s name– could have written the ostracon. However, the maa-kheru epithet in the verso calls for other interpretations. One possible solution would be to consider that the epithet maa-kheru –as some scholars have already pointed out– might not always imply a deceased person (Harrington 2013, 15-16). Another explanation would be that the epithet were added by a member of Harhotep’s staff after his master’s death.

However, two further interpretations offer interesting alternatives. On the one hand, a possible interpretation would relate to the well-known phenomenon of the tomb visitors’ graffiti or Besucherinschriften. As Navrátilová has noted, tomb visitors left behind graffiti, “a type of communication with the world of the dead and in some cases perhaps a kind of response to the ‘Calls to the Living’” (Navrátilová 2010, 4). As a similar device of communication between two realms (living and dead), an ostracon supposedly written by the tomb owner on behalf of his visitors would not only allow our scribe to practice his schooling but would also offer his staff the opportunity to commemorate its master’s prestige and care for visitors (Harrington 2013, 137-138). Here, as a social and magical resource, writing becomes a motivating factor in worship practices and memorial construction at the necropolis. Regarding the appreciation by the living, compositions such as the eulogy to prestigious men found in pChester Beatty IV state its significance:

A man has perished: his corpse is dust,

and his people have passed from the land;

it is a book which makes him remembered

in the mouth of a speaker. More excellent

is a roll than a built house, than a chapel

in the west”(Parkinson 1991, 150)

On the other hand, one might want to consider the ostracon not only as a scribal exercise for personal instruction and the tomb owner’s commemoration, but as an actual tribute to this local master and a motivated text to achieve his mediation (Baines 1987, 86-88). In terms of cult, ostraca of this type might have worked locally as exercises of communication, social cohesion, memory celebration, and personal reverence. In this sense, to the preserved Letters to the Dead asking the deceased to act explicitly as a mediator, one could think on this document as a constructed answer by the tomb owner to visitors requesting his attention.


Allen, J.P. 2002. The Heqanakht Papyri (Publications of the Metropolitan Museum of Art Egyptian Expedition 27). New York: The Metropolitan Museum of Art.

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Note: Unless expressly indicated to the contrary, photos in this article are copyright of The Middle Kingdom Theban Project © MKTP. Figs. 2 and 3 were taken by Mohamed Osman with permission of the Cairo Museum authorities. Fig. 4 was produced afterwards from high resolution modelling. Figs. 5-7 present the author’s preliminary drawing, transcription, transliteration, and translation of the text in the ostracon.


Un fragmento del sarcófago de Henenu (segunda parte): Determinando dioses y diosas

Por Carlos Gracia Zamacona

El Metropolitan Museum of Art de Nueva York conserva una fotografía (MMA M7C.137) de un fragmento de un sarcófago de Henenu procedente de su tumba (TT313), inscrito con el capítulo 222 de los Textos de las Pirámides que comentamos en una publicación anterior en esta web (véase Un fragmento del sarcófago de Henenu, primera parte).

Fig. 1: Fragmento del sarcófago de Henenu (PT 222). Metropolitan Museum of Art, New York (Foto nº M7C.137)

Los que sigue es una nota muy breve sobre lo que una escritura figurativa como la egipcia nos puede enseñar sobre la mentalidad de una civilización.

Al hilo de el creciente interés por la identidad en la civilización occidental actual, desde hace unos veinticinco años los estudios sobre la categorización/clasificación en Egiptología han aumentado considerablemente (Nyord 2015). Dentro de este contexto hay que entender sin duda los llamados estudios de género, que han alcanzado un protagonismo muy recientemente en la civilización occidental, lo cual se refleja igualmente en la actividad egiptológica. En este punto, un signo muy particular de nuestro fragmento nos viene a recordar que, en toda investigación histórica, tan importante es hacer explícitas las categorías de análisis del investigador como determinar cuáles son las categorías implícitas de la civilización investigada que nos revelan los datos de la investigación. Las palabras egipcias suelen derrarse con un signo (llamado “determinativo” o, según una tendencia reciente, “clasificador”) que indica la pertenencia de dicha palabra a un grupo de palabras con sentidos relacionados de manera muy amplia: por ejemplo, un hombre sentado con la mano en la boca determina acciones que se hacen con ese órgano, como hablar o comer. Los nombres de dioses suelen estar determinados o por un signo que representa a un hombre sentado envuelto con túnica y con barba, o, más tarde, por un halcón sobre un estandarte. Los nombres de las diosas suelen ir determinados por una serpiente o por un huevo. Sin embargo, en el fragmento del sarcófago de Henenu que comentamos aquí, encontramos algo especial. El determinativo de los nombres de dioses es el signo habitual del hombre sentado con túnica, peluca y barba (x+5, x+7, x+9); sin embargo, el determinativo de diosa es una figura similar, pero con el pelo largo. Se podría pensar que es el signo habitual para determinar a la mujer (una mujer sentada con túnica y peluca larga), pero… tiene barba (x+9, x+10)

Fig. 2: Determinativos de los nombres de dioses y diosas en el fragmento del sarcófago de Henenu con PT 222 (de la fotografía nº M7C.137 del Metropolitan Museum of Art, New York). El autor.

Hasta aquí lo que se ve en el fragmento del sarcófago de Henenu. A continuación lo que puede pensar un egiptólogo occidental (me tomo a mí mismo como especimen).

Primera hipótesis: el prototipo de divinidad egipcia es masculino, por lo que el atributo masculino (la barba) se generaliza luego a todas las divinidades. Pero entonces, ¿por qué el determinativo habitual de los nombres de las diosas es una cobra o un huevo, que no tienen barba? (Es verdad que la divinidad en forma de serpiente del cuento del Náufrago lleva barba, ¡pero es que allí la serpiente es un dios, no una diosa!). Parece que las categorías del investigador (en este caso, femenino/masculino) no casan bien con los hechos.

Segunda hipótesis: el contexto en que aparecen estos nombres, con esos determinativos, es mortuorio. En efecto, el texto está escrito en un sarcófago. Y en un sarcófago descansa el difunto que, en la mentalidad religiosa egipcia se identifica con Osiris (y con Ra) para sobrevivir a la muerte. Ahora bien, un atributo de Osiris es la barba. Y también el sudario (o las vendas) que envuelven su cuerpo. La barba en las divinidades es señal de su poder divino y, en la esfera de la muerte, el actualizador de ese poder es Osiris: no porque sea una entidad masculina, sino porque es la divinidad que triunfa sobre la muerte. Esta podría ser la categoría implícita de la civilización estudiada que los datos nos muestran.

Tercera hipótesis (que se desprende de la anterior): Sin embargo, ¿podemos estar seguros de que hemos descubierto una categoría? ¿No puede tratarse de una adaptación funcional de la escritura al contexto en que aparece? Una adaptación pragmática para que el poder de la escritura sagrada funcione de verdad como se pretende: para hacer revivir al muerto.

Que nosotros, occidentales, no creamos en la resurrección o que creamos en ella a través de otros medios (no en la activación de unos signos escritos) sólo es relevante para nosotros: nada dice sobre los antiguos egipcios. Por supuesto, en investigación sólo hay una manera de comprobar una hipótesis: realizar un estudio exhaustivo del uso de los determinativos de divinidad en diferentes contextos y a lo largo del tiempo, algo que está aún en proceso (Shalomi-Hen 2000 & 2006; Gracia Zamacona, en prensa).


Gracia Zamacona, C. En prensa. “Modulating semograms: Some procedures for semantic specification and re-categorization in the Pyramid Texts and other mortuary texts”, en J. Cervelló / M. Orriols (eds.), Signs, language and culture: the semograms of the Pyramid Texts between iconicity and referential reality (33 páginas).

Nyord, R. 2015. “Cognitive Linguistics”, en J. Stauder-Porchet, A. Stauder / W. Wendrich (eds.), UCLA Encyclopedia of Egyptology. Los Angeles.  

Shalomi-Hen, R. 2000. Classifying the divine: Determinatives and categorisation in CT 335 and BD 17 (Göttinger Orientforschungen IV/38-2). Wiesbaden: Harrassowitz.

Shalomi-Hen, R. 2006. The writing of gods: The evolution of divine classifiers in the Old Kingdom (Göttinger Orientforschungen IV/38-4). Wiesbaden: Harrassowitz.

After the publication of this short study on Henenu’s fragment, Dr. Olaf Kaper (Professor of Egyptology, Universiteit Leiden) kindly informed us that this fragment is currently at  the Allard Pierson Museum, Amsterdam. The piece has received the number APM 8539. It made it to Amsterdam via the art market in Luxor, and was published together with another fragment by Harold Hays in 2014: “Pyramid Texts in Amsterdam”, in Haring, B. J. J., O. E. Kaper, and R. van Walsem (eds), The workman’s progress: studies in the village of Deir el-Medina and other documents from Western Thebes in honour of Rob Demarée, EgUi 28, pp. 95-98. We appreciate very much this information and thank Prof. Kaper for sharing this details with us. 


“La escena del arado” de la tumba de Djari y las intenciones del artista

Por Iria Souto Castro

La tumba de Djari y la localización de la escena

La tumba de Djari (TT366, MMA820) en la necrópolis tebana, localizada al borde de la planicie de el-Asasif (Roehrig 1995, 262) fue descubierta durante la campaña de excavación de 1929-1930, llevada a cabo por la expedición del Museo Metropolitano de Arte liderada por Winlock (1942). La tumba generalmente se data a finales del reino de Nebhepetre Mentuhotep (II). Se limpió y trabajó en la siguiente campaña arqueológica de 1930-1931, pero aparentemente, Winlock no estudió en detalle esta tumba y, de hecho, sus descripciones muestran cierta aversión por las decoraciones que siguen un estilo poco elaborado y “provincial” (Winlock 1942, 204).

A pesar de la falta de descripciones sobre la tumba de Djari, Catharine Roehrig (1995, 263) enfatiza una característica importante de esta tumba: ‘it has more of its decoration preserved in situ than any other Theban tomb of the period’. De hecho, Roehrig proporciona detalles de la localización de las escenas pertenecientes al patio de acceso, al corredor interior y a aquellas que decoran los ataúdes encontrados en el área meridional del patio. También incluye correcciones en la localización siguiendo la información de Porter y Moss (Roehrig 1995, 268-269).

El objeto de análisis en este estudio trata de la escena del  ‘arado del ganado’ (cattle ploughing) que puede compararse con una escena similar (‘arrastre del ataúd’) en el muro oeste de la fachada de Djari (Roehrig 1995, 267, fig. 6a). La escena del ‘arado del ganado’ se localiza en el pilar B en la entrada a la tumba desde el patio (véase fig. 1); Roehrig la describe como ‘ploughing’ (1995, 269).  

Fig. 1: Plano de la tumba de Djari con la localización de la escena de ganado (modificado a partir de Roehrig 1995, 264, fig. 3)

Análisis e interpretación iconográfica de la escena

Cuando se trata de analizar la pintura mural antigua egipcia hay una serie de técnicas y conceptos que es necesario destacar. Para comenzar, cuando se concebía una escena que se deseaba representar, ‘líneas proporcionales y cuadrículas se empleaban para construir las figuras y planificar las composiciones’ (Robins 1976, 249; Hartwig 2016, 28), dibujándolas en color rojo sobre la superficie mural. Cada objeto representado se perfilaba resaltando su contorno y sus líneas. De hecho, la línea es una de las principales características de la pintura egipcia. Dentro del contorno preliminar, la pintura se aplicaba en bloques sólidos, mezclados o capas semi-transparentes con bases de varios colores. Estos pigmentos tenían también un significado simbólico (Hartwig 2016, 28); por ejemplo, en función del contexto y período, los colores ocres como el amarillo y el rojo podían adquirir connotaciones relacionadas con aspectos solares (Kees 1943, 446-449).

El canon de proporciones empleado en las cuadrículas varía según el período y la región en la que el artista aplicaba sus conocimientos. Así, el arte pictórico del Reino Medio (en este caso la XI dinastía), el área tebana parece beber de las convenciones artísticas del Primer Período Intermedio. En el caso de la tumba de Djari, en las figs. 2 y 3 de este artículo pueden apreciarse unas proporciones mucho más alargadas empleadas en las escenas que representan producción de bienes o comida, que Roehrig (1995, 265) denomina escenas con un estilo ‘much freer’, en contraposición con las escenas ‘ceremoniales’ que pueden encontrarse en la tumba de Djari. Este estilo que Winlock (1942, 204) denomina ‘provincial’ habría permitido al artista expresarse de un modo más ‘informal’ alejado del arte convencional de la corte (Roehrig 1995, 265).

Por otra parte, centrándonos en la escena a analizar y su problemática a la hora de interpretarla,  nos encontramos ante una representación pictórica del ganado guiado por dos figuras masculinas que aran la tierra. Esta escena se localiza en un registro inferior del segundo pilar localizado en el este del patio de acceso a la tumba (fig. 1). Según Winlock (1942, 204), el dibujante confundió ‘ridículamente’ las 8 patas de ambos animales representados. Sin embargo, un análisis más detallado proporcionado por Roehrig (1995, 265) muestra que tal ‘confusión’ es producto del ojo humano y del espectador occidental, ya que la línea perfilada de la vaca coloreada con pigmentos blanco y negro de su parte trasera no se habría conservado, así como la línea de las patas delanteras.           

Roehrig sugiere una reconstrucción de ambos animales (fig. 3) que probaría que, en efecto, el dibujante no se habría confundido de un modo incompetente, sino que incluso habría ‘innovado’ en la escena, ya que si se compara ésta con otra de las representadas en la tumba de Djari (fig. 4), se puede apreciar que el artista intentó representar la idea de profundidad y perspectiva evitando el solapamiento tradicional de las figuras. El dibujante representó las partes trasera y delantera de la vaca pintada de negro de manera visible y más alargada, de modo que resultase observable para el espectador (fig. 5).

Fig. 2: Escena de arado de la tumba de Djari (Wilkinson & Hill 1983, 68, fig. 31.6.2)
Fig. 3: Detalle de la reconstrucción de ambas vacas (Roehrig 1995, 267, fig. 6c)
Fig. 4: Escena del arrastre del ataúd de Djari (Roehrig 1995, 267, fig. 6a)
Fig. 5: Vacas de la escena de ganado de Djari (Roehrig 1995, 267, fig. 6c)


El programa decorativo en tumbas de oficiales presenta cierto desarrollo a lo largo de los siglos y está caracterizado por transformaciones continuas. En este contexto, la XI dinastía jugó un papel importante, pues la descentralización del territorio egipcio durante el Primer Período Intermedio llevó a la diversificación en el programa decorativo a nivel regional, así como al desarrollo de estilos locales (Hudáková 2016, 47).

Escenas similares a las de la tumba de Djari, con ese estilo ‘más libre’ que describe Roehrig, pueden encontrarse en la tumba de Iti en Gebelein (también de la XI dinastía) o en la Ankhtifi  (del Primer Período Intermedio) en Mo‛alla (Roehrig 1995, 265). Estos dos ejemplos podrían encasillarse en un estilo característico del Alto Egipto durante el Primer Período Intermedio, denominado Intermediate style (Hudáková 2016, 48). Dicho estilo se caracterizaría por representar figuras humanas desproporcionadas con cuerpos alargados y cabezas de menor tamaño; uso limitado en la paleta de colores y un perfilado ‘torpe’ de las figuras (Smith 1949, 229; Hudáková 2016, 48). Sin embargo, a pesar de las similitudes entre la tumba de Djari y las escenas de las tumbas de Iti y Ankhtifi, la peculiar ‘innovación’ introducida en la escena de arado en la tumba de Djari, así como en la del arrastre de su ataúd, no se atestigua en otras tumbas de Tebas, ni en Gebelein o Mo‛alla (Roehrig 1995, 268).

Conclusiones: las intenciones del artista, ¿innovación versus tradición?

Tal y como concluye Roehrig (1995, 268), una plausible explicación para el uso de la peculiar técnica que aplica el artista en esta escena, podría ser que el dibujante buscó ‘experimentar’ en la tumba de Djari con un estilo ‘libre’ pero que combinase la tradición del Primer Período Intermedio con nuevas formas de composición y de representación. Esto se habría debido a la lejanía de este estilo regional con respecto al arte ‘oficial’ de la corte. De hecho, otras escenas de estilo similar en la tumba de Djari, como por ejemplo, la de los dos hombres atando a un toro (Roehrig 1995, 266, fig. 5) representan este ‘estilo intermedio’ que aporta cierto toque ‘cómico’ en ocasiones (Winlock 1942, 204) a la interpretación de las escenas. Roehrig (1995, 268) apunta además que las escenas del arrastre del ataúd en el muro oeste (fig. 4) y de la entrada de la tumba (fig. 5) habrían sido realizadas por diferentes artistas, lo cual da lugar a debatir si más de un artista tebano habría adoptado esta convención artística. Sea como fuere, estas escenas muestran las peculiaridades que resultaban quizás del resultado de la experimentación en un arte de transición que pretendía combinar convenciones tradicionales del arte egipcio con ciertas innovaciones, dependiendo de factores como la región de procedencia o formación de los artistas y el peso de la influencia del arte ‘oficial’ en las mismas. 


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Roehrig, C. 1995. “The Early Middle Kingdom Cemeteries at Thebes and the Tomb of Djari”, in J. Assmann et alii (eds.), Thebanische Beamtennekropolen, SAGA 12, Heidelberg, pp. 255-269.

Smith , W.S. 1949. A History of Egyptian Sculpture and Painting in the Old Kingdom. Oxford: Oxford University Press.

Winlock, H. E. 1942. Excavations at Deir el-Bahari: 1911-1931. New York: The McMillan Company.


Un fragmento del sarcófago de Henenu (primera parte): El ensalmo Textos de las Pirámides 222

Por Carlos Gracia Zamacona

La tumba de Henenu (TT313) contiene fragmentos de uno o dos sarcófagos de caliza. Lo que sigue es una lectura y breve comentario de un fragmento de sarcófago tal y como se conserva en una foto (MMA M7C.137) del Metropolitan Museum de Nueva York.

El fragmento (fig. 1) corresponde a un pasaje del texto conocido como capítulo 222 de los Textos de las Pirámides (Pyr. §§ 199a – 213b; Allen 2013, II, PT 222; Allen 2015, 43), uno de los más utilizados en la literatura mortuoria, principalmente durante los reinos antiguo y medio (c. 2500 – 1500 a.Jc.) (Kahl 1999, 94). El texto trata de la conversión del difunto en una entidad brillante y benéfica, que mantenía la identidad post mortem del difunto. Los egipcios llamaban a esta entidad aj; siglos más tarde, esta palabra iba a encontrar un curioso hueco en el copto de los cristianos, con la forma ij “demonio”.

Fig. 1: Fragmento del sarcófago de Henenu (PT 222). Metropolitan Museum of Art, New York (Foto nº M7C.137)

La conversión en aj se producía en el contexto del circuito solar (movimiento aparente del sol a lo largo del día) que servía como analogía de la muerte (ocaso solar, con el dios Osiris momificado) y la vida (amanecer solar, con el dios Osiris brotando como una planta) a través de la identificación de Osiris con el dios Ra, el sol que desaparece y aparece cada día. Tras superar el juicio en el tribunal de Osiris (enfrentándose a su propio corazón), el difunto alcanzaba el estatus de aj. En el punto oriental del circuito solar, el nuevo aj, acompañando a (o identificándose con) Osiris-Ra en su viaje nocturno, accedía a una zona luminosa (ajet), el horizonte, y dejaba atrás el mundo de los humanos (vivos y muertos) regido por el tiempo cíclico (nejej), pasando así al mundo de las divinidades regido por el tiempo lineal (dyet). Al alcanzar este estatus (pseudo-)divino, el difunto se convertía en una entidad útil para sus familiares vivientes, con los que se mantenía en contacto y a quienes podía ayudar a cambio de sus atenciones. Las pruebas de tales contactos tras la muerte son claras: los vivos escribían letras a los muertos (Sethe y Gardiner 1928; Donnat 2012) en trozos de cerámica o cuencos que depositaban en las tumbas; en las casas de los vivos y en zonas de las necrópolis había áreas de contacto como las capillas y elementos de comunicación como las así llamadas “casas del ba” (Leclère 2001) (el ba es una parte del difunto con aspecto de ave que podía entrar y salir de la tumba) o las estelas a los difuntos, en muchas de las cuales éstos impetraban a los vivos que recitaran una invocación por ellos.

En la imagen se aprecia el texto original (en hierático, un sistema taquigráfico de la escritura jeroglífica), al que añado ahora una transcripción en jeroglífico monumental (el que se usaba normalmente esculpido en piedra en templos y tumbas), usando el editor de jeroglíficos JSesh (véase fig. 2 abajo). Se notará que utilizo el término “jeroglífico” como adjetivo y como nombre porque es el uso habitual en español, aunque, como nombre, el término correcto sería “jeroglifo” (como el francés hiéroglyphe, el inglés hieroglyph o el alemán Hieroglyphe).

Fig. 2: Transcripción jeroglífica (Jsesh) del fragmento del sarcófago de Henenu con PT 222 (según la fotografía nº M7C.137 del Metroplitan Museum of Art, New York). El autor.

Por lo que respecta a la lectura propuesta aquí, el lector interesado puede contrastarla con la  traducción y transliteración (transcripción al alfabeto latino de la lectura) publicadas en el informe arqueológico de la cuarta campaña. ¡Buena lectura!


Allen, J.P. 2013. A new concordance of the Pyramid Texts I-VI. Providence: Brown University.

Allen, J.P. 2015. The ancient Egyptian Pyramid Texts (Writings from the ancient world 23). Atlanta: Society of Biblical Literature.

Donnat, S. 2012. Écrire à ses morts: Enquête sur un usage rituel de l’écrit dans l’Égypte pharaonique. Grenoble: Millon.

Gardiner, A.H. y Sethe, K. 1928. Egyptian letters to the dead mainly from the Old and Middle Kingdoms. Londres: Egyptian Exploration Society.

Kahl, J. 1999. Siut – Theben: Zur Wertschätzung von Traditionen im alten Ägypten (Probleme der Ägyptologie 13). Leiden: Brill.

Leclère, F. 2001. Les “maisons d’âme” égyptiennes: une tentative de mise au point. En B. Muller (ed.), “Maquettes architecturales” de l’antiquité: regards croisés (Proche-Orient, Égypte, Chypre, bassin égéen et Grèce, du Néolithique à l’époque hellénistique). Actes du colloque de Strasbourg, 3-5 décembre 1998. París: Boccard, 99-121.

Morales, A.J. et al. 2018. The Middle Kingdom Theban Project: Preliminary report on the University of Alcalá expedition to Deir el-Bahari, fourth season (2018). Studien zur Altägyptischen Kultur 47: 183-221.

Pyr. = Sethe, K. 1908-1922. Die altägyptische Pyramidentexte I-IV. Leipzig: Hinrichs.


Jars, wrappings, and natron bags: the embalming deposit of Ipi (TT 315)

By Mohamed Osman

In 2016, during the systematic cleaning and investigation of the upper courtyard in the tomb of Ipi (TT315), a concentration of significant amount of mummification materials –mainly loose bandages and natron bags along with a few fragments of pottery– was found right on the stone floor in the eastern area. By that time, archaeologists considered that this context perhaps represented the remains of the embalming cachette that Herbert Winlock found during his excavations at the complex in 1923. Such a supposition found evidence to support it in the publications and archival materials produced by Winlock. Later, the project archaeologists benefited from identifying some materials belonging to the Metropolitan Museum of Art, mainly video recordings of the embalming cachette discovery showing the extraction of some of the 67 jars found inside, whose contents seem to have been left in the area. It is here where the MKTP archaeologists found them almost one century later.

The MKTP researchers were aware that Winlock took a few jars to New York at the end of his season at the complex. What our researchers did not know was the whereabouts of the rest of the jars. The question was simple: if he took a few to the Met, what did he do with the others? All that our team members knew was the actual location of the subterranean embalming cachette.

Then, in 2017, our archaeologists working at the complex of Ipi decided to reopen the shaft that led to the embalming cachette, investigate its conditions, and incorporate the structure into the updated GIS plan for the complex. After descending half a metre within the shaft, a thick deposit of loose textile and bandages was found filling it and blocking the entrance into the chamber. Upon the removal of this layer, our archaeologist Mohamed Osman was surprised at finding 56 intact jars in the chamber. Obviously, these containers were redeposited by Winlock there after examining their contents. The rediscovery of the long-lost material was significantly impressive and important.

The cachette is basically a rectangular room approx. 6.4 m long and 1.7 m wide. The height of the ceiling varies between 70 cm and 2 m. The floor of the room shows a gradual ascend from the entrance to the end of the room in the east. As observed in the figure, the room was filled with the jars stacked in a few rows. Some of the recipients still contained natron bags stuck together at the bottom. Several other bags were found scattered on the floor of the room. The most astonishing discovery was a mummified organ associated to one of the jars. This organ proved to be a mummified human heart, a very unusual item to be found dissociated from the corpse to which it belonged. The expected place for the heart –if removed and mummified– was back in the chest as the Egyptians did not discard this organ during the mummification process unlike other organs. In addition, the body parts removed from the corpse used to be stored in the canopic jars, which were always kept in the burial chamber. This embalming cachette functioned as a place where the ancient embalmers of the vizier’s corpse deposited all the leftovers of the mummification process in order to keep it away from the tomb. Such a procedure aimed at keeping the remains not very far away from the tomb itself. Based on these beliefs, we understand the absolute significance of finding a mummified heart inside one of the jars used in the mummification process.

Another interesting find associated with the embalming cachette and the history of its discovery deals with the personal wax seal of Herbert Winlock, identified at the four sides of the entrance into the cachette room. It is possible that after he found the cachette he conceived some security measures in situ in order to keep the jars intact until he finished investigating the contents of the deposit. Upon his expeditious study, he must have decided to leave the rest of the deposit behind for the next generations to study such a collection more in detail.


Morales, A.J. / et alii. 2018. The Middle Kingdom Theban Project: Preliminary report on the University of Alcalá Expedition to Deir el-Bahari. Fourth Season (2018). Studien zur Altägyptischen Kultur 47. 183-221.

Morales, A.J. / et alii. 2017. The Middle Kingdom Theban Project: Preliminary report on the University of Alcalá Expedition to Deir el-Bahari. Third Season (2017). Studien zur Altägyptischen Kultur 46. 153-190.

Winlock, Herbert. E. 1947. The rise and fall of the Middle Kingdom in Thebes. New York: Macmillan.

Note: Unless expressly indicated to the contrary, photos in this article are copyright of The Middle Kingdom Theban Project © MKTP – Patri Mora Photography. Figs. 1 and 2 present the plans in the excavated areas (upper courtyard and eastern section of it) by Mohamed Osman. Fig. 3 corresponds to photos taken by the Metropolitan Museum Expedition to Deir el-Bahari (The Metropolitan Museum of Art, Department of Egyptian Art Archives, MMA Theban Expedition Photos M3C 196 and M3C 202). Fig. 4 shows the first stage of excavation and study after its discovery in April 2017. Figs. 5 and 6 were taken by Mohamed Osman during the excavation process and the study of Winlock’s wax sealings.


Un caso excepcional: el corazón momificado del visir Ipi

Por Manuel F. Carrillo Rodríguez y Enrique Dorado Fernández

Durante la tercera campaña de excavación del Middle Kingdom Theban Project, en abril del 2017, se llevó a cabo uno de los descubrimientos más significativos hasta la fecha. En el contexto de los trabajos en la tumba del visir Ipi (TT 315), el arqueólogo egipcio Mohamed Osman descubrió en el sector nordeste del patio un pozo que, a pesar de su poca profundidad, escondía una cámara excepcional: el depósito de momificación intacto del visir Ipi. En este espacio oculto se habían depositado, en el interior de grandes vasijas de cerámica, los restos de vendajes, sudarios y bolsas de natrón utilizados en el proceso de momificación de su cadáver. Según las creencias religiosas egipcias, la momia de un individuo debía ser enterrada con su ajuar funerario en un lugar puro, por lo que todo ese excedente ritual y mortuorio de la momificación no podía ser depositado en la cámara funeraria. Sin embargo, estos materiales habían pertenecido al difunto o habían estado en contacto con su cuerpo, que ahora era considerado sagrado. Por ello, el egipcio entendía que estos restos no podían ser depositados en la tumba, junto a los restos más nobles, ni ser descartados irrespetuosamente.

En relación a una de esas jarras, apareció un paquete con aspecto similar a las bolsas de tela con natrón en su interior que, sin embargo, resultó identificado como “un corazón humano momificado”. En base al conocimiento actual que tenemos sobre las prácticas de momificación y su evolución histórica, podemos afirmar que durante el Reino Medio, el corazón –a diferencia de otras vísceras que se conservaban en los vasos canopos de la cámara funeraria– solía ser extraído para embalsamarlo y posteriormente ser reintroducido en el tórax –o incluso en el abdomen– o bien se dejaba directamente in situ en la cavidad torácica, sin tocar.

Esta ocasión, por tanto, es la primera en la que se ha documentado la aparición de un corazón separado del cadáver en el Reino Medio. Además, el hecho de haber permanecido separado del resto del cadáver y en un ambiente rico en sales de natrón es el que ha permitido que haya resultado extraordinariamente bien conservado. En general, desde una perspectiva forense general, puede decirse que se identifican perfectamente todas las estructuras anatómicas y las técnicas de momificación aplicadas al órgano. Aparecen las cavidades cardíacas y raíces vasculares envueltas indiferenciadamente en un solo paquete piriforme de lino, mientras que a la raíz aórtica se la ha dado un trato diferenciado, habiendo sido cuidadosamente envuelta en una venda de lino y taponada con un cilindro del mismo material, con lo que se le ha permitido conservar una morfología cilíndrica independiente.

El tratamiento tan sofisticado al que fue sometida esta pieza hace que podamos excluir que se tratase de un resto descartado por los embalsamadores. Por otro lado, el evidente parecido (en aspecto, forma y peso) que externamente presenta el corazón envuelto en sus vendas con los paquetes de natrón, ha llevado a suponer al equipo antropológico-forense que su depósito en la cachette de momificación fue fruto de un error al ser confundido el órgano empaquetado con los bultos de las sales de natrón.


Aufderheide, A.C. 2011. The Scientific Study of Mummies. Cambridge: Cambridge University Press.

Cockburn, T.A. 2008. Mummies, Disease & Ancient Cultures (2nd edition). Cambridge: Cambridge University Press.

Ikram, S. / Kaiser, J. / Walker, R. (eds.). 2015. Egyptian Bioarchaeology. Leiden: Sidestone Press.

Isidro, A. / Gonzálvez, L.M. / Huber, B. 2014. Corazón momificado de un individuo del antiguo Egipto. Revista Española de Cardiología 67/5: p. 407.

Janot, F. 2000. Les Instruments d’Embaumement de l’Egypte Ancienne. Le Caire: IFAO.

Wade, A.D. / Nelson, A.J. 2011. Heart Treatment in Ancient Egyptian Mummification. 38th annual meeting of the Canadian Association of Physical Anthropology. Saskatoon: Western Social Science (

Nota: A no ser que se indique expresamente otra información, las fotos de este artículo son propiedad del Middle Kingdom Theban Project © MKTP – Patri Mora Photography. La primera foto representa una reconstrucción del pozo y cámara en la zona NE del patio de Ipi y ha sido realizado por Mohamed Osman.


¿Qué es un shabti? Ejemplos procedentes del complejo funerario del visir Ipi

Por Raúl Sánchez Casado

Uno de los objetos más comunes cuando se excava en un cementerio del antiguo Egipto son las figurillas funerarias conocidas como shabis o ushebtis. Por supuesto, el Middle Kingdom Theban Project no es una excepción y los shabtis son uno de los hallazgos más recurrentes cada campaña. Se ha encontrado este tipo de figurilla por todo el yacimiento y en gran número, pero es en el complejo funerario del visir Ipi (TT 315, Deir el-Bahari) donde han sido recuperadas en mayor cantidad.

Pero ¿qué es exactamente un shabti y para qué sirve? Se trata de una pregunta que no tiene una fácil respuesta, dado que los shabtis parecen representar varias funciones diferentes y para nada excluyentes entre sí. Para entender dichas funciones tenemos que comprender en primer lugar como se imaginaba el antiguo egipcio su existencia en el más allá. La imagen que los habitantes del valle del Nilo tenían de su “paraíso” no distaba demasiado, en realidad, de su vida terrenal. El egipcio esperaba continuar con su cotidianeidad: disfrutar de la compañía de los suyos, beneficiarse del cuidado de sus sirvientes, realizar las actividades que le agradaban en vida o seguir desempañando sus actividades profesionales. Como el trabajo era una variable que había que considerar, los antiguos egipcios aceptaban que el difunto pudiera ser requerido también en la esfera del más allá para realizar trabajos para un superior, para la administración o incluso para el propio faraón. Ante esta posibilidad, el egipcio vino a asignar dos funciones a las figurillas conocidas como shabtis. Por un lado, entendió estas figurillas como sirvientes que garantizaban su bienestar ultraterreno: como subordinados a su cargo, atendían sus necesidades, procuraban su comodidad y le protegían. Por otro lado, las consideró verdaderos substitutos del difunto, individuos que trabajarían en lugar de sus propietarios en caso de ser éstos requeridos para realizar alguna tarea. Una tercera función asignada a estas figurillas tiene que ver con la perpetuación del difunto, dado que el antiguo egipcio entendía que el shabti podía funcionar como substituto de la momia en caso de que ésta fuese destruida. En el pensamiento escatológico egipcio, la forma física del difunto, en cualquiera de sus figuras –cadáver, estatua, pintura– era fundamental para la consecución de la vida eterna y la figurilla shabti, como ente físico, podía contribuir en un momento dado a esa “encarnación”.

Cronológicamente, los primeros shabtis aparecen en el Reino Medio y van a tener continuidad hasta las últimas etapas de la historia de Egipto. Sin embargo, es cierto que van a ir sufriendo una evolución que afectará a su forma, a su significado y al número de ejemplares necesarios para conformar un ajuar funerario adecuado. Para establecer su tipología y poder asignar una datación, los egiptólogos se fijan en aspectos tales como la forma del cuerpo, el tipo de peluca, la posición de los brazos, los objetos que porta, el color de la pieza o el tipo de material con el que estas figurillas fueron fabricadas.

Tras el análisis de los shabtis recuperados en la excavación se han establecido cuatro tipologías diferentes. La primera corresponde a shabtis de tipo mumiforme, pintados de azul y sin presentar ninguna decoración adicional o texto; por sus características podemos datarlos en la dinastía XXI. El segundo grupo son shabtis mumiformes de pequeño tamaño, de fayenza azul con detalles poco marcados e igualmente anepigráficos; éstos, por su tipología, pueden ser datados en el Periodo Ptolemaico. Los integrantes del tercer grupo son figurillas mumiformes bastante pobres, hechas a mano, con rasgos poco marcados y sin haber sido pintadas o recibido ninguna decoración adicional, pertenecientes al Tercer Periodo Intermedio. Por último, las figurillas del cuarto grupo son lo que se conocen como “rais shabti” o shabti jefe: llevan faldellín, portan un látigo y personificarían a los capataces al cargo de diez obreros mumiformes. Pueden ser asignados a la dinastía XII.

Los shabtis recobrados por el Middle Kingdom Theban Project, por lo tanto, no pertenecen al Reino Medio, pese a que han sido recuperados en un yacimiento fechado principalmente en ese periodo. Esta situación nos recuerda que un yacimiento, sea cual sea su cronología y tipo (asentamiento, cementerio, fortaleza, templo, etc.), puede ser utilizado por una comunidad a lo largo de muchos años, incluso siglos, o ser recuperado tras un periodo de inactividad en la zona. Por ello, los shabtis hallados en la concesión MKTP de Deir el-Bahari se analizan como figurillas que provienen de la reocupación y reutilización de la necrópolis en etapas posteriores. Obviamente, estos shabtis, aunque no estén fechados en el Reino medio, son de gran interés para el proyecto, más aún si se considera una cuestión crítica en su estudio: los ejemplos encontrados pertenecen a dos fases clave en la evolución histórica de este tipo de objeto.

Por un lado, un grupo importante de estas figurillas procede de reutilizaciones de estos complejos en las dinastías XXI y XXII, cuando el número necesario de shabtis para cada difunto se incrementó sustancialmente y se comenzó a desarrollar la producción en serie mediante el uso de moldes. Por otro lado, también se han desenterrado figurillas shabtis del Período Ptolemaico; en este caso, su pequeño tamaño y escasa calidad nos están anunciando su consiguiente desaparición, fruto de los cambios en las creencias funerarias de este periodo y la aparición de otros elementos del ajuar funerario que protegían, servían y buscaban el beneficio del difunto en su travesía al más allá.


Aubert, J. F. / Aubert, L. 1974. Statuettes égyptiennes: chaouabtis, ouchebtis. París: Librairie d’Amerique et d’Orient Adrien Maisonneuve.

Petrie, W.M.F. 1935. Shabtis: illustrated by the Egyptian Collection in University College, London, with catalogue of figures from many other sources. Londres: B. Quaritch.

Sánchez Casado, R. 2017. A Collection of Ushabtis from the Mortuary Complex of Ipi at Deir el- Bahari (TT 315): Typology, Contexts, and Dating. Mitteilungen des Deutschen Archäologischen Instituts Kairo 73: pp. 177-188.

Schneider, H. 1977. Shabtis: an introduction to the history of ancient Egyptian funerary statuettes, with a catalogue of the collection of shabtis in the National Museum of Antiquities at Leiden. Leiden: Rijksmuseum van Oudheden.

Stewart, H.M. 1995. Egyptian shabtis. Princes Risborough: Shire Publications.

Nota: A no ser que se indique expresamente otra información, las fotos de este artículo son propiedad del Middle Kingdom Theban Project © MKTP. Las fotografías de shabtis fueron tomadas por Mohamed Osman y retocadas por Patri Mora Photography

MKTP - Resultados de Investigación - Fragmentos con textos y escenas procedentes de las estelas de Henenu

Fragmentos con textos y escenas procedentes de las estelas de Henenu

Por Carlos Gracia Zamacona

Henenu fue, probablemente, el mandatario más longevo de la corte de Mentuhotep II. Por esa razón precisamente la longitud de su tumba es el doble de lo normal y la cantidad de estelas conmemorativas presentes es mayor de lo habitual. En efecto, cinco estelas se han atribuido a este intendente real de Mentuhotep II: cuatro de ellas procedentes del interior de la tumba y una que, seguramente, estuvo colocada en la capilla inferior del patio, en el llano a los pies de la colina, adyacente a la vía procesional que desde la zona fértil y el Nilo llevaba al complejo funerario del rey Mentuhotep II.

En las dos últimas campañas, el equipo epigráfico del MKTP ha recopilado, revisado y conectado de nuevo todo este material. De ese modo, los epigrafistas han relacionado todo lo conocido anteriormente con los nuevos hallazgos que han ido apareciendo en estos cuatro años de trabajos y que se gestionan con la ayuda de una exhaustiva base de datos epigráfica, principalmente con el propósito de reinterpretar de nuevo todos los materiales encontrados, antiguos y recientes. La base de datos se encuentra en un momento crítico, pues su mejora y progreso dependen en gran medida de la aplicación de técnicas costosas como la digitalización, la técnica de infrarrojos, el uso de luz ultravioleta, RTI o fotografía computacional, etc. Esta nueva tecnología permitirá a los investigadores visualizar y leer muchos de los fragmentos, de los que una inmensa mayoría está en muy mal estado de conservación, avanzar en el conocimiento de este personaje histórico y, por lo tanto, de los orígenes del Reino Medio egipcio. Además, las investigaciones resultantes de la reconstrucción de textos fechados en el Primer Periodo Intermedio y el Reino Medio conectan con la labor de otro proyecto denominado Mortexvar. Earlier Ancient Egyptian Mortuary Texts Variability, que dirige desde la UAH Carlos Gracia Zamacona y que se encarga de estudiar la transformación del lenguaje, las inscripciones y la cultura escrita en este periodo.


Chodžaš, S.I. / O.D. Berlev. 1982. The Egyptian Reliefs and Stelae in the Pushkin Museum of Fine Arts, Moscow. Moscow: Aurora, p. 67.

Gracia Zamacona, C. 2019. Imagining Henenu. Near Eastern Archaeology 82.2: pp. 75-81.

Hayes, W.C. 1949. Career of the great steward Henenu under Nebhepetre Mentuḥotpe. Journal of Egyptian Archaeology 35: pp. 43-49.

Morales, A.J. et al. 2018. The Middle Kingdom Theban Project: Preliminary report on the University of Alcalá Expedition to Deir el-Bahari, Fourth Season (2018). Studien zur Altägyptischen Kultur 47: pp. 183–221, pls. 10–18.

Winlock, Herbert. E. 1947. The rise and fall of the Middle Kingdom in Thebes. New York: Macmillan, pp. 44–5, 67.

Nota: Las fotos de este artículo son propiedad del Middle Kingdom Theban Project © MKTP – Patri Mora Photography, salvo en los casos de la primera foto (fragmento con relieve de estela de Henenu; de Metropolitan Museum of Art in New York, MMA 2000.103a) y la segunda (varios fragmentos de estela de Henenu; de Metropolitan Museum of Art in New York, MMA 2002.392a-c).

MKTP - Middle Kingdom Theban Project - Recuperando el pasado

El proyecto

El Middle Kingdom Theban Project tiene como objetivos la excavación, estudio y publicación de varias tumbas de la necrópolis del Reino Medio en Deir el-Bahari (Henenu, Ipi, Neferhotep, E1) y de las tumbas de Dagi (TT 103) y Djari (TT 366) en la necrópolis de Asasif.

MKTP - Middle Kingdom Theban Project - Ministerio Egipcio de Antigüedades

Con la colaboración del Ministerio Egipcio de Antigüedades y las autoridades del Alto Egipto, Luxor y la Orilla Occidental.

Las tumbas

Las tumbas de Henenu (TT 313) e Ipi (TT 315) se encuentran en la colina norte de la necrópolis de Deir el-Bahari, donde fueron enterrados algunos de los oficiales más importantes de Mentuhotep II y principios del Reino Medio. 

La cámara funeraria de Harhotep (CG 28023) fue localizada en el patio de la tumba TT 314 y constituye uno de los ejemplos más interesantes en arquitectura, iconografía y epigrafía del yacimiento. 

En la planicie de Asasif, las tumbas de Dagi (TT 103) y Djari (TT 366) también representan monumentos a la memoria de altos cargos tebanos del reinado de Mentuhotep II que ayudaron a construir un gran estado.

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